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和田美樹  - ,  12:00 PM

NASAの双子宇宙飛行士から得られた貴重なデータ

NASAの双子宇宙飛行士から得られた貴重なデータ

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Popular Science:NASA(米航空宇宙局)に所属する一卵性双生児の宇宙飛行士、 Scott Kelly氏とMark Kelly氏は、NASA初の双子実験に協力するため、ここ1年で、数えきれないほどの血液サンプルと唾液サンプルを提供してきました。NASAの初期結果の発表によると、同一のDNAをもつ彼らが宇宙と地球に分かれた結果、DNAに確実な違いが現れたとのことです。しかし、その違いがどういうことなのかを理解するには、まだまだ時間がかかりそうです。


一卵性双生児は、科学者らにとって、金のように貴重な存在です。彼らは同一の遺伝子をもって生まれてくるので、環境がヒトのDNAにどのような相互作用と変化をもたらすかを調べるための研究に役立つからです。ですから、双方とも宇宙飛行士という一卵性双生児がいたことは、NASAにとって、幸運としか言いようがありません。

2015年から2016年にかけて、Scottは、ほぼ1年――正確には340日間をISS(国際宇宙ステーション)の無重力空間で過ごしました。その一方、彼の双子の兄弟 Mark氏は、地球の重力圏にとどまりました(彼は2001年から2011年の間に合計54日間を宇宙で過ごしています)。1年におよぶ宇宙滞在が人体に、どのような影響をもたらすのかを調べるために、NASAの研究者らは、Scott氏の宇宙滞在中に2人の研究を始め、現在も続行中です。

まずどんな違いが見られたかというと、データを解析した結果、Scott のテロメア(人間のDNAの先端に付いているキャップのような部位)の長さがわずかに伸びていたが、帰還後まもなく通常の長さに戻ったことがわかりました。一方、マークのテロメアは、短くなっていました(テロメアは通常、年齢とともに短くなるものです)。また、双方のDNAに見られた変化もあります。DNAメチル化――DNA配列にメチル基が付き、DNA塩基配列を変えることなく、その活動を変える――の頻度が、宇宙にいたScottの場合は減り、地球に残ったMarkの場合は増えたのです。

しかし、真の疑問は、こうした変化をどう解釈すべきかです。『Nature』誌も述べているとおり、地球に帰還した宇宙飛行士のテロメアの長さが戻ったり、DNAメチル化の頻度が正常に戻ったりするのは、きわめて当たり前のことです。帰還後、食生活(フリーズドライの食事を食べなくてよくなる)や睡眠習慣(重力に支えられベッドで寝られる)が急激に変わるからです。しかし、なぜ双子のテロメアの長さに違いが出たのか、それが個々の健康にどのような影響を及ぼすのかについては、科学者たちも、いまだ理解に至っていません。

次のステップは、こうした変化のうち、どれが宇宙飛行によるもので、どれが通常の加齢によるものなのかを調べることです。しかし、それを突き止めるには、1組以上の一卵性双生児が必要になるのは明らかです。ある研究結果を一般人口にも応用できないかを推定する場合、多様な人を含む大きな集団で同じ研究を行う必要があります。統計学では、標本サイズ(式で表した場合の「n」すなわち研究対象となった人の数)が大きいほど、調査結果が、偶然の結果ではなく、統計的に有意であるという確率が高くなります。

NASAは、今回の双子研究のすべての結果を、今から2~3 年以内に発表する予定ですが、その結果から、確固たる結論を引き出すのは無理かもしれません。NASAが2~3 年以内に数えきれないほどの双子の新規採用者を入れるなら話は別ですが。

志望者はいないでしょうか?


What can NASA's twin study results actually tell us? |POPULAR SCIENCE

Claire Maldarelli(訳:和田美樹)
Photo by NASA/Robert Markowitz

  • ,,,,, - By 香川博人LIKE

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